ولد كمال الشناوي في 26 ديسمبر عام 1921 ، وعاش في بداية حياته بالقاهرة ، تخرج من كلية التربية الفنية بجامعة حلوان ، كما التحق بمعهد الموسيقى العربية وعمل بعدها مدرسا للتربية الفنية لمدة عامين .

تمتع بموهبة فنية منذ طفولته حيث قدم أول أدواره وهو لا يزال طالبا بالمرحلة الابتدائية من خلال فرقه المنصورة المسرحية ، كما كان عاشقا للفن التشكيلي والتصوير إلى جانب الغناء ، وقدم أولي تجاربه من خلال دور البطولة في إحدى المسرحيات الجامعية الذي اختاره لها زكي طليمات .

قدم أول أفلامه " غني حرب " من إخراج نيازي مصطفى ، وقدم بعده فيلمين بعنوان "حمامة السلام" من إخراج حلمي رفلة ، و "عدالة السماء " الذي أخرجه أحمد كامل مرسي، وشاركته الفنانة شادية بطولة الفيلمين لتبدأ بينهما رحلة فنية شكلا خلالها ثنائيا ناجحا نال إعجاب الجمهور.

تنوعت أدواره الفنية وشارك في أكثر من 300 فيلم طوال حياته الفنية ، ومن أبرز أفلامه "الرجل الذي فقد ظله ، سر الهاربة ، زوجة ليوم واحد ، طريق الدموع ، الليالي الدافئة ، ، الروح والجسد ، المرأة القاتلة ، شارع البهلوان ، ظلموني الناس ، أمير الانتقام ، قلوب العذارى ، ارحم دموعي ، لن أعود ، عاشت للحب ، عش الغرام ، نساء الليل، دمي ودموعي وابتسامتي ، اللص والكلاب ، شمس لا تغيب ، المرأة المجهولة ، مدرسة البنات ، الحموات الفاتنات ، البيت الملعون ، عزبة الصفيح ، شوادر ، الإرهاب والكباب ، الواد محروس بتاع الوزير ، ملف سامية شعراوي ، الكرنك ، طأطأ وريكا وكاظم بيه ، ظاظا " .

كما قدم مجموعة من المسلسلات الناجحة ومنها " زينب والعرش ، هند والدكتور نعمان ، بيت الأزميرلي ، أولاد حضرة الناظر ، لدواعي أمنية ، العائلة والناس ، آخر المشوار ".

نال خلال مشواره الفني العديد من الجوائز حيث حصل علي جائزة شرف من مهرجان المركز الكاثوليكي عام 1960 ، وجائزة الامتياز في التمثيل من مهرجان جمعية الفيلم عام 1992 ، كما حصل على المركز الثالث في استفتاء أحسن مائة فيلم مصري الذي أجراه مهرجان القاهرة السينمائي عام 1996 بمناسبة مئوية السينما المصرية.

وفي 22 أغسطس عام 2011  توفي كمال الشناوي عن عمر يناهز 89 عاما .